Realizó la primera tesis de pregrado en geología planetaria en la historia de Colombia “eso me llena de mucho orgullo” dice David Tovar, geólogo de la Universidad Nacional de Colombia (Bogotá), co-fundador y co-director, junto con Fabián Saavedra (Geólogo), del Grupo de Geología Planetaria y Astrobiología – TITAN.  Actualmente es el único Latinamericano realizando una maestría en ciencias geológicas enfocada en geología planetaria en la Universidad de Minnesota (EEUU). Él nos cuenta sobre geología Planetaria y los inicios de su desarrollo en Colombia.

Él se encuentra trabajando en aspectos tectónicos y vulcanológicos de Venus. ¿Me podría explicar en qué consiste su trabajo? : “Bueno, el trabajo que voy a realizar aquí es el siguiente: tomar una región muy pequeñita de Venus de aproximadamente 700000km2 (que es casi el equivalente al área que tiene el estado de Texas aquí en EEUU) y hacer su cartografía geológica, establecer sus relaciones tectono-magmáticas con el objetivo de calcular la transferencia  de calor desde el interior hacia la superficie basado en diferentes modelos termodinámicos y aplicarlos a regiones con similares configuraciones tectono-magmáticas en Venus para obtener un promedio global de la difusión de calor en zonas altamente fracturadas”. “Suena complejo, pero es muy interesante” agrega.

¿En qué consistió su tesis de grado?

Mi tesis se denominó: “Comparación de los grandes eventos volcánicos en la Tierra y súper – erupciones en la luna Ío de Júpiter”. Lo que hice fue tomar un modelo comparativo las súper – erupciones que hubo en la Tierra con algunos eventos volcánicos en Ío registrados desde la llegada del Voyager hasta la misión Galileo en su última etapa; entonces tomando esos eventos eruptivos construí un modelo basado en diferentes parámetros estadísticos o índices, para clasificar súper – erupciones en Ío en función de su actividad volcánica, su tamaño, etc. ( nosotros tenemos un índice que nos permite identificar súper – erupciones  aquí en la Tierra utlizando diferentes parámetros físicos) y eso fue el resultado de la tesis.

En este momento  espero ya acabar de escribir  mi artículo basado en ese estudio, me encuentro trabajando con un estadístico y con otros científicos para armar un modelo más robusto  y construir un modelo de distribución de súper – erupciones en la luna Ío.

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Io, luna de Jupiter

La Geología Planetaria o llamada también Astrogeología creada en 1961 por Eugene Shoemaker (considerado uno de los Padres de la misma) ha teniendo como una de las mejores definiciones el de la Arizona State University que cita: “Se encarga del estudio a diferentes escalas del origen, composición, distribución y evolución de la materia condensada en el Universo en forma de planetas, satélites cometas, asteroides y partículas de distintas dimensiones y génesis”, ¿me podría decir en palabras sencillas qué trabajo realiza un geólogo planetario?

Pues mira, un Geólogo Planetario estudia los procesos superficiales, internos y todo lo relacionado con otros planetas, lo hacemos teniendo como base los procesos geológicos conocidos en la Tierra (tomando en cuenta que la física, química y geología es la misma en cualquier parte del Universo), de igual manera procesos que son muy comunes aquí en la Tierra pueden ser muy extraños en otros planetas, por lo que se puede decir que en el fondo este es un proceso de “feedback”, es decir, de retroalimentación en donde podemos aplicar lo que sabemos de nuestro planeta a otros cuerpos del Sistema Solar y viceversa.  ¡Hacer geología planetaria no es hacer una geología nueva, simplemente es extrapolar nuestro conocimietno a otros mundos!

David tovar
Geólogo Planetario David Tovar

Según la International Astronomical Union (IAU), un planeta es un cuerpo celeste y tiene tres características:

  • Una órbita alrededor del Sol.
  • Forma esférica o casi esférica.
  • Haber “limpiado la vecindad” alrededor de su órbita.

Sin embargo algunos investigadores como el Dr. Owen Gingerich del IAU, considera que tratar de buscar una definición de planeta es un abuso, por considerar la palabra planeta culturalmente definida que cambia con el tiempo. ¿Usted qué opina?

Bueno, la definición de planeta surge en la época de la antigua Grecia y fue definido como esos cuerpos que se observaban en el cielo y siguen una ruta respecto a las estrellas; pero si extendemos nuestro conocimiento observando planetas extrasolares seguro tendremos que volver a evaluar la definición.

Si me preguntas  ¿Qué es un planeta? , te diré que ¡No tengo ni idea!…

No es una pregunta tan sencilla, es sumamente complejo, porque para definir las cosas a partir de observaciones necesitamos tener muchos datos o tener un promedio del comportamiento de algún tipo de proceso y darle un nombre adecuado. El modelo de distribución de planetas que tenemos en el Sistema Solar (donde los planetas rocosos están cerca al Sol y los gaseosos lejos de él) al ser comparados con  otros Sistemas Extrasolares no cumplen esa condición porque encontramos planetas mucho más grandes que Júpiter que se encuentran mucho más cerca de lo que se encuentra Mercurio al Sol, ¡definirla no es tan sencillo como parece, es complicado! Tan es así que la definición de planeta cambia con el tiempo y en la medida que observamos más patrones en otros sistemas solares, la definición de plantea se va tornando más robusta.

En Septiembre del año pasado en una reunión de astrónomos realizada en el Harvard – Smithsonian Center of Astrophysics, se realizó un debate en torno a la categoría de Plutón (recordemos que perdió su  status como planeta hace ocho años). Actualmente ha sido abierto este debate. ¿Qué opinión tiene y cómo considera a Plutón?

Bueno ahora la definición de planeta está en un interesante debate gracias a Plutón. En el año 2006, en la reunión Astronómica que se llevó a cabo en Praga (República Checa), se le quitó la categoría a Plutón por no cumplir ciertos requisitos, entre ellos:

  • No haber acabado de barrer su órbita. Todavía quedaba mucho material residual de su formación en su órbita, por consiguiente no se le consideraba un planeta, (es tal vez está es la razón más importante y la que más influencia tuvo sobre la comunidad de Astrónomos).
  • La excentricidad de su órbita.
  • La diferente inclinación de su órbita respecto a la eclíptica con otros planetas. La eclíptica es el plano que pasa por el Ecuador Solar y Terrestre  y es extendida por todo el plano del Sistema Solar; entonces  nuestra inclinación con respecto a la eclíptica es cero y la toman como punto de referencia. Otros planetas como Saturno están ligeramente inclinados 7°; Plutón sobrepasa esa inclinación (17°).
  • El centro de traslación de su luna más grande (Caronte). En un sistema el baricentro es el punto común de masa donde un cuerpo gira alrededor de otro , en el caso de la Tierra y  la Luna el baricentro se encuentra dentro de la Tierra por consiguiente la Luna gira alrededor de la ella; en el sistema Tierra – Sol, el baricentro está dentro del Sol, por lo cual la Tierra orbita alrededor del Sol; pero en el caso de Plutón y de su luna Caronte el baricentro está muy cercano a Plutón pero no dentro de él; está ligeramente fuera de Plutón, por consiguiente ambos giran uno alrededor del otro, entonces este es otro de los parámetros que se tuvo en cuenta para quitarle su categoría.

Entonces, teniendo muchos puntos en contra para volver a ser considerado planeta ¿Por qué cree Usted que el debate fue abierto?

Bueno, Plutón fue descubierto por Clyde William Tombaugh en 1932 siendo el único planeta descubierto por un norteamericano, entonces este debate de si es o no planeta, es quizá una controversia más política que científica, en mi opinión la categorización es irrelevante. El 14 de julio, cuando la misión New Horizons de NASA llegue a Plutón, tendremos datos muy interesantes para analizar; así que lo más importante es explorar la geología de Plutón más allá de si es, o no un planeta.

pluton

Durante algún tiempo fue Venus considerado el gemelo de la Tierra ¿actualmente es considerado como tal?

Cuando se comienza a estudiar Venus (en el caso mío) comenzamos asumiendo que si tiene el mismo tamaño, tiene la misma densidad; si tiene la misma densidad, tiene la misma composición; por consiguiente si tengo la misma densidad en el mismo tamaño, tengo una masa muy similar y debería tener una composición y distribución de masa muy similar en el interior, entonces el interior de Venus debería ser parecido al interior de la Tierra; sin embargo parece que eso no es así; la forma en que Venus libera calor desde el interior a la superficie, la presión atmosférica y la temperatura global son muy diferentes contribuyendo a que los procesos en las superficie sean varíen respecto a lo que consideramos condiciones típicas en la Tierra;  no es lo mismo tener una erupción con una columna de aire como la nuestra que es una atmósfera donde los flujos dependen de la composición del magma y pueden ser muy fluidos o poco fluidos dependiendo de la viscosidad,  que si los comparamos con una erupción en el océano; en el océano la presión de la columna de agua es muy grande;  esa presión en los océanos puede ser comparada con la columna de aire que hay en Venus y eso es lo que no permite que ciertos erupciones que se dan en los océanos de la Tierra, sean tan comunes en Venus.

Tampoco sabemos si tiene volcanes activos; sabemos que los tuvo por las evidencias en las imágenes de radar de algunos flujos de lava en donde la reflectividad de la superficie cambia en distancias muy pequeñas; si son zonas más brillantes o zonas más oscuras nos brindan un indicio de cómo es la topografía y la textura del terreno, eso nos puede dar  un indicio sobre el comportamiento de los flujos de lava en la superficie. Venus no tiene agua y esaes una de las características más interesantes en su superficie y la litósfera en general. Las rocas en Venus son ultra secas, eso les da una reología (un comportamiento físico y mecánico a las rocas) muy distinto al de las rocas terrestres. En términos generales, si hay que escoger un planeta que sea más parecido a la Tierra, tal vez es  Venus (en el tamaño), pero realmente tiene muy poco en común geológicamente hablando. Sin embargo Venus podría ser lo más parecido a la Tierra hace 3.500 millones de años (Arqueano) geológicamnte hablando, pero hoy día es muy distinto. ¡Cada planeta es único!

Durante algún tiempo los astrónomos pensarón que la Tierra y Venus eran planetas gemelos.
Durante algún tiempo los astrónomos pensarón que la Tierra y Venus eran planetas gemelos.

Sabemos que la zona de habitabilidad se encuentra entre las órbitas de Venus y Marte y es definida como una estrecha región circunestelar en donde de encontrarse ubicado un planeta (o luna) rocoso con una masa comprendida entre 0,6 a 10 masas terrestres y una temperatura atmosférica superior a los 6,1173 milibares (0,006037 atm) correspondiente al punto triple del agua, la luminosidad y el flujo de radiación incidente permitiría la presencia de agua en estado líquido en su superficie. ¿Cómo es la zona de habitabilidad en nuestro Sistema Solar? y ¿Cree Ud. que Venus podría parecerse a la Tierra en algún momento?

La zona de habitabilidad es una condición que depende del ambiente del que se encuentra rodeado un exterior del planeta, habitabilidad  y que depende de cada estrella (nuestro Sol es una estrella tipo espectral G2, eso de acuerdo al diagrama Hertzsprung – Russell, es una estrella que tiene una temperatura superficial de 5778K°). El centro de la zona de habitabilidad de nuestro Sol cae en la Tierra que es un planeta habitable y tiene vida, entonces estableciendo esas relaciones en la que sabemos que nuestro sol es solo una estrella de millones de galaxias y que estamos a cierta distancia de él, en el que nuestro planeta Tierra por tener  vida se vuelve como la referencia de esa zona, entonces creamos esta denominada zona de habitabilidad.

Esta zona de habitabilidad se puede ir moviendo hacia adentro o afuera dependiendo de la estrella: si tengo una estrella tipo espectral A o B en la secuencia principal donde la temperatura superficial puede llegar a los 45.000K° y las comparo con la temperatura del Sol, la zona de habitabilidad  de esta estrella se va tener que desplazar hacia afuera, porque la estrella es muy caliente; de igual manera si yo tengo una estrella tipo M o Tipo K con temperaturas superficiales muy bajas ,la zona de habitabilidad va ir hacia la estrella porque necesita estar cerca de la fuente para tener la misma energía. En el caso de la zona de habitabilidad de nuestro Sistema Solar que está centrada en el planeta Tierra tenemos ciertas condiciones; para que la fuente pueda brindar la misma energía a la zona de habitabilidad, esta  se debe ir moviendo hacia afuera (hacia Marte) porque la estrella va ir creciendo; por consiguiente Venus nunca va caer en la zona de habitabilidad. Cuando nuestra estrella salga de la línea principal y salte a la sección de supergigantes rojas se ha calculado que la zona de habitabilidad podría estar muy cerca a la órbita de Saturno y que tal vez Titán podría tener una oportunidad de albergar algo de vida, así se primitiva. Son hipótesis que se trabajan alrededor de eso.

Ahora la pregunta interesante acerca de Venus  sería ¿En sus etapas primigenias pudo haber estado en la zona de habitabilidad? ¿Pudo  haber albergado agua?  No lo sabemos, lo que sabemos de Venus es muy poco, porque es un planeta poco explorado.

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Zona de habitabilidad en nuestro Sistema Solar (entre Venus y Marte)

Según tengo entendido en su país (Colombia) – al igual que la mayoría de países sudamericanos – la Geología Planetaria era desconocida y su desarrollo científico nulo. ¿Cómo es que en una situación tan adversa usted decide continuar?

Bueno, mis ganas de trabajar en geología planetaria, al igual que la de mis colegas, se convirtieron en una obsesión; cada vez que me decían: “eso es una pérdida de tiempo”, “nadie trabaja en eso”, “no da plata” etc. me convencía más que era lo que quería hacer.

Trabajé un tiempo en el Planetario de Bogotá en la parte de divulgación de Astronomía y de Geología Planetaria; también trabajé en el Servicio Geológico Colombiano (SGC) donde propuse un proyecto para identificación  de cráteres de impacto en Colombia y fue aprobado (el SGC no tenía ni idea de que era un cráter de impacto  y aun así fue aprobado, eso fue en parte gracias al apoyo de la Dra. Adriana Ocampo que nos colaboró muchísimo); entonces siempre traté de hacer lo que tanto me gusta,  fue muy complicado, es complicado y quizá dentro de 30 años seguirá siendo complicado, pero las ganas no me las quita nadie.

TITAN, fue el primer grupo de Geología Planetaria en Colombia. ¿Cómo nace está importante iniciativa? ¿Qué objetivos busca?

Pues mira, mi tesis en conjunto con el esfuerzo de Fabián Saavedra, quien ha sido un pilar fundamental para consolidar el grupo, fueron tan solo una de varias condiciones que sirvieron de  plataforma para crear el grupo de geología planetaria y astrobiología TITAN; el grupo surgió como un semillero estudiantil.

Lo que hicimos  fue una fusión muy interesante entre dos grupos estudiantiles: grupo de Ciencias Planetarias TITAN y grupo de Astrobiología de la Universidad Nacional de Colombia, liderado por María Angélica Leal (a quién agradezco profundamente su esfuerzo y dedicación) y pasamos la propuesta a COLCIENCIAS (Departamento Administrativo de Ciencia , Tecnología e Innovación de Colombia) para crear un grupo oficial reconocido por el Estado colombiano. Actualmente el grupo se denomina “GRUPO DE CIENCIAS PLANETARIAS Y ASTROBIOLOGÍA – TITAN”. Este grupo ya pasó a ser oficialmente un grupo científico reconocido por COLCIENCIAS y respaldado por la Universidad Nacional de Colombia, lo que nos permite recibir presupuesto para realizar investigación en geología planetaria y astrobiología. Además el aval por parte de la Universidad Nacional de Colombia (la mejor Universidad del país), nos garantiza la realización de proyectos científicos abordados con la seriedad y responsabilidad que corresponde. Ahora estamos estableciendo contactos con investigadores internacionales y trabajando en cinco líneas de investigación: procesos superficiales planetarios, aeronomía comparativa (donde se estudia las atmósferas de los planetas)  astrobiología,  clima espacial y exoplanetas.

De izquierda a derecha: David Tovar (University of Minnesota - Grupo TITAN), Julián Rodríguez Ferreira (ESA), Jorge Núñez (APL - Johns Hopkins),  Fabián Saavedra (Universidad Nacional de Colombia - Grupo TITAN)
De izquierda a derecha: David Tovar (University of Minnesota – Grupo TITAN), Julián Rodríguez Ferreira (ESA), Jorge Núñez (APL – Johns Hopkins), Fabián Saavedra (Universidad Nacional de Colombia – Grupo TITAN)

Con los conocimientos y experiencia que va adquiriendo, ¿Cuáles cree que son los requisitos necesarios para alguien que desea ser geólogo planetario?

¡Estoy convencido que cualquier persona puede estudiar lo que quiere en esta vida, siempre y cuando sea juicioso y dedicado! debe estar realmente motivado y tener la conciencia plena de que la ciencia es lo que realmente quiere para su vida, eso es fundamental: tener pasión, perseverancia, y estar completamente convencido de lo que uno quiere.

Generalmente son geólogos o biólogos los que estudian geología planetaria porque tiene  mucha relación unos con otros, también conozco casos de físicos, químicos, que trabajan en campos de ciencia planetarias que es más amplio. La geología planetaria necesita una serie de científicos con diferentes perspectivas de un problema, para poderlo entender. La geología planetaria y las ciencias planetarias en general son un campo muy interdisciplinario que involucra otras áreas del conocimiento.

En el Perú, no se conocen los temas que trata la Geología Planetaria mucho menos investigación, quizá por no haber en ninguna Universidad Peruana la carrera de geología como tal complicando más su desarrollo. Los pocos interesados tienen que cambiar de carrera o tienen que salir del País para poder formarse en esta área. ¿Qué recomendación podría brindar a los peruanos interesados en esta disciplina?

En Colombia, en Sudamérica en general, este campo es uno de dos: un campo muy nuevo o un campo desconocido. Si lo vemos como nuevo siempre hay problemas al principio porque cuando tratas de comentar a un profesor que se formó en una escuela donde la geología solo es aplicada al petróleo u oro, para él ya no hay más geología. Tratar de explicar a tus colegas que hay volcanes o zonas de fallas, o la tectónica en otros planetas etc. es muy difícil. Ha sido mi terquedad absoluta, de cierto grupo de geólogos y de cierta comunidad de científicos que vimos que la geología planetaria se puede trabajar porque no depende de unos pocos que digan:” que no y que no”, “no hay presupuesto”, “nadie quiere trabajar”. Al final si uno quiere realizarse como científico en un área específica, pues debe seguir sus sueños con o sin ayuda; si persevera, es terco y tiene claro lo que quiere hacer, todo sale bien; de que es complicado por supuesto que es muy complicado. Para mí lo fue porque la ciencia en mi país no es prioridad, entonces hasta que los gobernantes  comprendan que la educación es el pilar del desarrollo social de una economía emergente, hasta ese día va ser muy complicado para nosotros trabajar en eso, sin embargo eso no nos quita las ganas de hacerlo.

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En el Perú la geología planetaria es desconocida y su investigación escasa (lamentablemente), tampoco existe la carreras de geología y/o astronomía como tal en ninguna Universidad Peruana dificultando más el desarrollo de esta línea de investigación; esto es lamentable al tener recursos para hacer investigación en esta área, ejemplo: el Desierto de la Joya, un ambiente análogo Planetario, en el cual la investigación es muy poca, actualmente se encuentra en abandonado por parte de las autoridades Peruanas y está siendo invadido.

¡Doy un infinito agradecimiento al Geólogo David Tovar! por su activa colaboración para realizar la primera parte de la entrevista, mostrándose desde un inicio con muchos ánimos en apoyar e incentivar el desarrollo de la Geología Planetaria en el Perú y muchas felicitaciones al “GRUPO DE CIENCIAS PLANETARIAS Y ASTROBIOLOGÍA TITAN”, por el gran esfuerzo que realizan y las iniciativas que tuvieron. Esperemos la pronta visita  de David Tovar y así pueda compartir sus experiencias con los peruanos. Lo esperamos!.

 

 

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